Colonna: Footy, chiunque? I fan di nicchia fanno il tifo per lo sport da lontano

Sabato mattina presto, a mezzanotte e mezza, un piccolo ma appassionato gruppo di fan si riunirà davanti alle nostre TV americane per guardare la Grand Final, l’Aussie Super Bowl che governa il calcio.

Qualcosa unisce quelli di noi – l’insonnia, forse? — che scelgono di adottare uno sport dall’altra parte del globo, uno che è ben oltre la zona di comfort della nostra educazione.

Ma i fan accaniti tifano da lontano per tutti i tipi di sport, un confortante promemoria di quanto il mondo si stia rimpicciolendo.

“Ho iniziato a guardare e mi è piaciuto molto”, ha detto TJ Sherwood, uno studente universitario di 19 anni nel Tennessee che è anche un tifoso di calcio.

Proprio come le persone nella Gran Bretagna pazza per il calcio, che hanno un desiderio crescente per il marchio del football americano portato dalla loro parte dell’Atlantico con una grande spinta dalla NFL e un panorama mediatico sempre più diversificato.

“E’ un bello sport. C’è violenza. Sta segnando”, ha detto Joe Vincent, un gallese che ha fondato il fan club dei Jacksonville Jaguars in Gran Bretagna. “Una volta che sei stato a una partita, sei agganciato.”

Vincent, un fan da sempre di calcio e rugby come molti in Gran Bretagna, è stato esposto per la prima volta alla NFL giocando al videogioco Madden nel 1996. Ha deciso di scegliere una squadra preferita.

“Ero nuovo nello sport, quindi ho pensato che fosse meglio seguire una delle nuove squadre”, ricorda. “Carolina e Jacksonville stavano appena iniziando (un anno fa), quindi ho scelto Jacksonville”.

Beh, non ha funzionato molto bene.

“È un po’ deludente”, ha detto Vincent. “Avrei potuto scegliere qualsiasi squadra. Non sapevo nemmeno che Jacksonville esistesse. Non avrei potuto dirti dov’era. Avrei letteralmente potuto scegliere i Patriots.

Va bene, però. I Jaguars ora considerano Londra una seconda casa, iniziando un accordo nel 2013 che li ha portati in Gran Bretagna per una partita ogni stagione ad eccezione della campagna 2020 danneggiata dalla pandemia.

Jacksonville tornerà allo stadio di Wembley il 30 ottobre per affrontare i Broncos in una delle tre partite ambientate a Londra. Un altro si terrà a Monaco e un altro a Città del Messico.

Vincent è stato a tutte le partite dei Jags a Londra, passando i suoi fan al figlio Evan. L’anno scorso il giovane ha raccolto una palla da gioco mentre Jacksonville ha sconvolto i Dolphins per porre fine a una serie di 20 sconfitte consecutive, il principale punto di fuoco di Urban Meyer durante un mandato come allenatore.

“Mio figlio era appena nato quando i Jaguars hanno giocato la loro prima partita a Londra”, ha detto Vincent. “Ora ha 9 anni ed è assolutamente pazzo della NFL. Ci sarà una nuova generazione di fan solo dai papà che porteranno i loro figli alle partite”.

Il football australiano ha una presa molto minore sul pubblico sportivo americano, ma più di 30 città ospiteranno feste per la finale di sabato, che inizierà alle 12:35 sulla costa orientale degli Stati Uniti, a causa di una differenza di 14 ore di fuso orario. .

Uno di loro sarà a Roma, in Georgia, a circa un’ora di macchina a nord-ovest di Atlanta. La squadra di football locale dei Redbacks sarà allo stand Cosmic Dogs per guardare i Geelong Cats affrontare i Sydney Swans.

Quando qualcuno chiede al giocatore dei Redbacks Aaron Nobles di spiegare le regole del football australiano, di solito dà questa risposta: “Se combini rugby e calcio, basket e pallavolo e lo metti su un ovale da cricket, questo è quello che ottieni”.

I nobili assisteranno al gran finale, anche se non si concluderà prima delle 3 del mattino e dovrà essere al lavoro alle 10 del mattino.

“Va bene,” disse. “Posso affrontarlo.”

La differenza di fuso orario funziona molto meglio per i fan della NFL dall’altra parte dello stagno.

Le partite della NFL dell’una sulla costa orientale iniziano alle 18 in Gran Bretagna.

“La Premier League finirà alle 18:00, quindi puoi passare alla NFL e avrai il resto della serata coperto”, ha detto Vincent.

Sherwood, uno studente del Cleveland State Community College, è diventato un fan dell’AFL circa quattro anni fa. Lo scorso fine settimana, ha giocato la sua prima partita dopo essersi unito a una nuova squadra a Chattanooga.

Non uno che segue la folla, Sherwood ha scarso interesse per i popolari giochi americani, che chiama “sport start-and-stop”. Preferisce il rugby e l’australiano governa il football.

“Guardo lo sport per guardare lo sport”, ha detto. “Non guardo lo sport per guardare la pubblicità”.

La mia prima esposizione ai film australiani è avvenuta negli anni ’80 durante i primi giorni di ESPN, che guardava dall’alto in basso nella sua disperata ricerca di programmazione.

Sembrava così strano, questa partita senza interruzioni giocata su un campo ovale (in realtà è un campo da cricket) con giocatori rozzi che non indossavano caschi o leccate imbottite. Di particolare divertimento per i tifosi americani sono stati gli arbitri, vestiti con casacca bianca e cappello a tesa larga, che hanno segnato gol (del valore di sei punti) e dietro (un solo punto).

La mia riunione con footy è avvenuta durante i Campionati Mondiali di Acquatica del 2007 dopo un viaggio di un’ora in treno da Melbourne, in Australia, per intervistare i nuotatori americani che si allenavano a Geelong, una cittadina di circa un quarto di milione lungo la costa del Victoria.

Per fortuna, la piscina era al Kardinia Park, anche la sede dello stadio che ospita i Cats. La squadra stava giocando quella che negli Stati Uniti chiamiamo una partita di preseason. Quando il lavoro era finito, c’era ancora tempo per riprendere il gioco.

La partita è stata avvincente, anche con poca idea di cosa stesse realmente accadendo. Per fortuna, c’erano molti fan gentili disposti a impartire una lezione rudimentale o due. E quando il clacson finale suonò, l’altoparlante risuonò a tutto volume la sigla sdolcinata ma accattivante dei Cats, We Are Geelong (la più grande squadra di tutte).

Sono stato agganciato.

Tornato negli Stati Uniti, ho seguito fedelmente i Cats in quella stagione, mentre raggiungevano la loro prima Premiership dell’Australian Football League dal 1963, l’anno in cui sono nato.

Il Geelong è rimasto un club potente, guadagnandosi un viaggio in finale (conosciuto negli Stati Uniti come i playoff) per 15 delle ultime 16 stagioni, anche se non ha vinto tutto dal 2011.

Sabato, davanti a circa 100.000 al Melbourne Cricket Ground, cercheranno di spezzare la siccità del titolo contro gli Swans.

Cercherò in America.

Non sarò solo.

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Paul Newberry è un giornalista sportivo nazionale per l’Associated Press. Inviagli un’e-mail a pnewberry(at)ap.org o a https://twitter.com/pnewberry1963

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